Historia de Las Grutas / San Antonio Oeste



Un grupo de vecinos de San Antonio Oeste visitaba la zona de Las Grutas, que no contaba con ningún tipo de infraestructura, y en 1939 decidió construir allí un bungalow. Ese bungalow sería la única construcción en la zona durante mucho tiempo, hasta que en 1959 el intendente de San Antonio Oeste viajó a Viedma para tramitar con el entonces gobernador Eduardo Castello la creación de un balneario. Este impulso obtuvo su apoyo en la gobernación y en 1960 comenzó su vida el balneario, con la primera bajada y la división de lotes.

Ya para fines de la década del ’70 había cerca de 400 casas de veraneo, la mayoría pertenecientes a vecinos de San Antonio. También en esos años se construyeron las primeras doce casas ubicadas en el Barrio Parque, existente hasta el día de hoy. Para 1976 se habían construido tres bajadas, pero en los ’80 se consolidó definitivamente el crecimiento de la zona gracias a la planificación y concreción de los servicios fundamentales (agua, cloacas, luz y teléfono).

La Delegación Municipal del Balneario Las Grutas se creó oficialmente en 1984, mismo año en que se inauguró el puente sobre la Av. Río Negro, la oficina de informes y la central telefónica, que comenzó sus servicios con 100 líneas domiciliarias. Un año después, comenzó a festejarse la Fiesta Provincial del Golfo Azul.
Por otro lado, en el golfo San Matías se encuentra San Antonio Oeste, bautizado de este modo por haber sido descubierto por una expedición española que arribó el 18 de febrero de 1520, día de San Matías. El nombre de San Antonio, sin embargo, se debe a otra expedición que arribó el 17 de enero de 1779, día de San Antonio Abad.

La fecha de nacimiento oficial de San Antonio Oeste quedó en la historia como el 10 de julio de 1905, cuando se creó un puerto para recibir la producción del campo para enviar por mar a Buenos Aires. De todos modos, los primeros años de vida de la población sucedieron entre construcciones precarias, de chapas de zinc. Recién en los ’20 comenzaron a construirse algunos edificios públicos similares a los de la zona.

El ferrocarril, de incipiente aparición, fue el que atrajo más familias hacia el lugar en 1910. Más adelante se comenzaría a dar mayor importancia a la industria de la lana y San Antonio llegó a ser reconocido como el segundo mercado de concentración de lanas del país, hasta que el ferrocarril que unía Buenos Aires y Bariloche (con San Antonio como estación intermedia) hizo que la industria fuera decayendo.

Luego de que en 1944 cesara sus actividades el puerto Punta Verde, la población resistió gracias a la línea ferroviaria, que fue una fuente de trabajo importantísima, sobre todo en los momentos de crisis.

Hoy San Antonio Oeste tiene 18.000 habitantes y basa su economía en la actividad portuaria de San Antonio Este (que es el mayor exportador patagónico de frutas, hortalizas y derivados) y en el fuerte atractivo turístico que despierta la zona del balneario Las Grutas.

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